É muito comum a confusão entre quem a Bíblia chama de "discípulos" e de "apóstolos". A verdade é que ora são o mesmo grupo, ora são diferentes.

Quem são os apóstolos

Os apóstolos são doze homens escolhidos por Jesus:

Estes são os doze que ele escolheu: Simão, a quem deu o nome de Pedro;
Tiago, filho de Zebedeu, e João, seu irmão, aos quais deu o nome de Boanerges, que significa "filhos do trovão";
André; Filipe; Bartolomeu; Mateus; Tomé; Tiago, filho de Alfeu;
Tadeu; Simão, o zelote; e Judas Iscariotes, que o traiu.
Marcos 3:16-19

Os Doze Apóstolos receberam uma missão especial da parte do próprio Deus: fundar a igreja de Jesus Cristo. É por essa razão que eles foram chamados diretamente por Jesus a seguí-lo e passaram três anos vivendo e aprendendo com ele.

Depois que Judas Iscariotes traiu Jesus, os discípulos se reuniram para substituir o traidor e manter o número escolhido por Jesus, doze. Como critério para essa escolha, características muito específicas foram definidas:

Portanto, é necessário que escolhamos um dos homens que estiveram conosco durante todo o tempo em que o Senhor Jesus viveu entre nós,
desde o batismo de João até o dia em que Jesus foi elevado dentre nós às alturas. É preciso que um deles seja conosco testemunha de sua ressurreição."
Atos 1:21-22

Não é possível existir um apóstolo nos dias de hoje na mesma categoria que os Doze, porque precisaria passar por essas experiências.

A única exceção é o apóstolo Paulo que, como ele mesmo afirma, é um nascido fora de tempo:

Depois apareceu a Tiago e, então, a todos os apóstolos;
depois destes apareceu também a mim, como a um que nasceu fora de tempo.
Pois sou o menor dos apóstolos e nem sequer mereço ser chamado apóstolo, porque persegui a igreja de Deus.
1 Coríntios 15:7-9

Quem são os discípulos

O pesquisador do contexto histórico do Novo Testamento, Craig Keener, define "discípulo" da seguinte maneira:

Estudantes ou seguidores dos rabinos ou filósofos, comprometidos, em geral, com a memorização e a prática dos ensinamentos do mestre. Membros dessas escolas poderiam transmitir os ensinamentos considerados canônicos de uma geração para outra.¹

Como Jesus se tornou um grande mestre, ele acabou atraindo para si muitos discípulos.

Em certo ponto de seu ministério, Jesus enviou setenta e dois discípulos para anunciarem o Reino de Deus.

Depois disso o Senhor designou outros setenta e dois e os enviou dois a dois, adiante dele, a todas as cidades e lugares para onde ele estava prestes a ir.
Lucas 10:1

Essa é a única passagem, de todos os quatro evangelhos, que registra a missão dos setenta discípulos. Mas não é a única que menciona mais discípulos do que os Doze. Após um duro ensino de Jesus, muitos discípulos decidem deixar de seguí-lo.

Ao ouvirem isso, muitos dos seus discípulos disseram: "Dura é essa palavra. Quem pode suportá-la?"

Daquela hora em diante, muitos dos seus discípulos voltaram atrás e deixaram de segui-lo.
João 6:60, 66

Esses que deixaram de seguir Jesus certamente não era nenhum dos Doze, uma vez que adiante na narrativa de João eles estavam presentes.

A diferença entre discípulos e apóstolos

A confusão de termos é natural, porque a Bíblia chama os Doze de discípulos também, como em:

Quando acabou de instruir seus doze discípulos, Jesus saiu para ensinar e pregar nas cidades da Galileia.
Mateus 11:1

Nesse texto, os Doze Apóstolos são chamados de "doze discípulos". Fato é que cada texto deve ser analisado individualmente, ainda que em muitos não faça a menor diferença entre qual grupo se está falando.

Sendo um discípulo de Jesus hoje

Quando Jesus ascendeu aos céus, deu uma missão à toda Igreja: fazer discípulos. Os discípulos feitos são de Cristo, não de qualquer outra pessoa, já que são inteiramente baseados no ensino de Cristo.

Portanto, vão e façam discípulos de todas as nações, batizando-os em nome do Pai e do Filho e do Espírito Santo, ensinando-os a obedecer a tudo o que eu ordenei a vocês. E eu estarei sempre com vocês, até o fim dos tempos".
Mateus 28:19-20

Se você ama a Cristo e o segue, é um discípulo dele e deve se empenhar como um.

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Obras Citadas

¹ Craig S. Keener, Comentário histórico-cultural da Bíblia: Novo Testamento. São Paulo: Vida Nova, 2017. Pag. 917-918